而是在我们的大脑内部生成的

  如果火星访客觉得地球人说着同一种语言,很可能是因为他们发现,这个世界上所有语言的短语都有着相同的结构。关于短语的规则和特点,有很多话可说。不过史蒂芬?平克认为,有一点特别值得关注,即“动词是个独裁者。”

  他的意思是说,主语可以省略,宾语可以不出现,但是一个短语要符合文法,动词的要求必须首先满足。动词需要的“装备”一定要完整,并且准确地出现在它所指定的位置上。否则,这个短语就会显得别扭,甚至根本是错。就像“eat you spinach!”(吃你的菠菜!)这句话符合文法,而“ you spinach eat!”却让人难受。动词对处在它前后的词语进行控制,以区分行为主体、行为、行为客体、行为工具、行为场景、行为方向以及行为过程,这就是转换—生成文法的一个限制条件,语言学家称之为“格语法”(Case Grammar)。

  事实上,动词在语言中引人注目的功能反映了行为在意识中的重要地位,有学者把这种地位叫做心理的“凸显性”(prominence)。

  哲学家迈克尔?波兰尼(Michael Polanyi)有句名言:“我们想的总比说出的更多。”( 《个人知识》 )今天的心理学家证实,他的见解完全正确。有人统计过莎士比亚的著作,包括戏剧和十四行诗,他大约使用了15000个单词。可是如果我们就此认为,没受过教育的人至多知道几百个单词,而读过书的人知道几千到一万,那么这种猜测就彻底错了。心理学家纳吉(William Nagy)等人曾经做过统计,一个美国高中毕业生知道的单词约有60000个,这一数字是莎士比亚的四倍。为什么我们有如此之多的知识,自己却毫不知情?答案就在于转换—生成文法—大部分语言并非学习而来,而是在我们的大脑内部生成的。只不过这种生成是被动的,阎揆要不为我们自己察觉。

  在人类的大脑中,存在一个生成语言、储存语言的心理存储器,心理学家称它为“心理词典”(mental lexicon)。一个普通人在他的心理词典中存储了大约50000个单词,并且能够毫不困难地以每秒3个的速度识别和产生单词。独裁如此大的存储量,如此惊人的提取速度,说明它绝非书店中售出的词典那样简单。它必须用一种非常有效的方式组织起来,以便我们在查找无论A开头、Z开头或者K开头的单词都一样快。它还要能够涂写,忘掉某些单词,生成更多的新词。当然,它还有一个特点,那就是越常用的单词越容易提取出来,好比一个人说“桌子”,一般比他讲“平板组合家具”要来得快。

  因此,神经学家推测在人脑中,心理词典是用特异性信息网络的形式组织起来的。在这个网络里,单词按照一定的特性分类存储,语义相关的单词连接在一起,虎牢关并且相关度越高,联系越紧密。可是,那种特性究竟指的什么?学者们莫衷一是。

  上世纪70年代,神经学家沃灵顿(Elizabeth Warrington)等人在研究渐进式语义痴呆症的过程中,对心理词典的存储特性有了认识上的突破。

  患有语义痴呆症的病人能够正确理解和生成句子,但是心理词典的概念系统却受损了。准确地讲,他们的大脑颞叶左侧发生了进行性损伤,而对听觉和语言加工有重要作用的颞叶顶部未受影响。这种情况导致患者在进行语义归类时会发生困难。比如他们很难给照片中的事物命名。当看到一张马的照片,他们会说“动物”,而看到一张知更鸟的照片,他们会说“鸟”。然而沃灵顿发现,与指认生命物体相比,这些患者在命名人造物体时困难要小很多。比如给他们看榔头或钳子等工具的图片,他们的表现就很好。于是沃灵顿和她的同事们推测,这是因为在心理词典中,那些人造物体的概念存储在更靠近运动感知的大脑区域,因而更容易被识别和提取出来。换句话说,人造物体之所以更容易命名,是因为它们与人类行为的联系更紧密。和依靠物理特性或视觉特征来识别的生命物体相比(例如,苹果是什么形状,什么颜色?),人造物体可以通过它们的功能性质而更易辨识(例如,我是怎么使用榔头或钳子的?)可见,是行为在心理上的凸显性成了心理词典中鲜明的标识。

  哲学家蒯因(Willard V. O.Quine)曾经讲过一个语言学家的笑话。他说,假如在一个完全陌生的原始部落,当语言学家看到一个土人在追赶一只兔子,口中大叫“Gavagai!”他会明白这个Gavagai是什么意思吗?从逻辑上讲,Gavagai未必是“兔子”的意思,也可能是这只兔子的名字,譬如毛毛球、长耳朵之类,或者自己的心思,甚至任何别的含义。语言学家显然不可能从这个有限的事件中归纳出Gavagai的真实意义。

  蒯因是想强调休谟提出的归纳局限性,然而他举的例子却大有问题。因为每个正常出生的婴儿都像进入陌生部落的语言学家,仅凭直觉就弄懂了父母吐出的每个字的真实意义。这就好比一张热气球飘过房子上空的图画,任何小孩都会很自然地指出,移动的那个物体才是画面中的主体,其余是背景。他们会像说“气球在房子上飞过”那样说“小鸟在树上唱歌”、“风筝掉到墙那边去了”等等。他们能够正确地猜测,那些在“动”的事物凸显在相对静止的事物之上。(《认知语言学导论》,弗里德里希?温格瑞尔等著)

  伍迪?艾伦(Woody Allen)在他的随笔《门萨的娼妓》中也开了一个语言学家的玩笑。他讲一个中年机修工因为花钱请妓女来谈论文学艺术,结果遭到录音勒索。私家侦探在调查这桩离奇的敲诈案时,对一个应召女郎说,想请两个女孩来开派对,谈一谈乔姆斯基。对方说:“哦,哇,那会花掉你不少的钱。”

  的确,语言现象太复杂了,它足以说明,人类心灵的研究仍然还有太多的疑问。不过,通过心理的“凸显性”这个重要线索,我们或许会发现,自己正走在正确的方向上。一个具有可塑性的大脑,就像一张以凸显性做绳结的大网。可能正因如此,与平克所说的“动词是个独裁者”比起来,哲学家丹尼特讲得更有信心。

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